Anki's Vector est un robot compagnon qui tient dans la paume de votre main

Des robots domestiques fiables et abordables, destinés à rester la matière de Jetsons sont-ils à nouveau diffusés? À en juger par la trajectoire actuelle du marché, c'est certainement une possibilité. La filiale de Bosch, Mayfield Robotics, a mis ce mois-ci sur Kuri. L'assistant à domicile CLOi de LG a subi un échec embarrassant sur scène au 2018 Consumer Electronics Show. Et une chaîne d’épicerie familiale écossaise a sorti les magasins SoftBank de Pepper après avoir lutté avec les accents épais des clients.

Aucun de ces échecs, cependant, n’a découragé l’équipe de la société de robotique Anki de poursuivre son rêve, encore moins Mark Palatucci, cofondateur de la société avec Boris Sofman et Hanns Tappeiner en 2010, science. Il reste attaché à l'idée qu'un jour, chaque foyer sera propriétaire d'un robot, et il espère que Vector est un petit pas vers cette vision.

Vector est la troisième incursion d'Anki dans l'espace de la robotique grand public – Anki Overdrive, un kit de course de machines à sous que les joueurs contrôlent avec leurs smartphones. La seconde est Cozmo, un robot-jouet qui joue à des jeux, enseigne les fondamentaux de la programmation et réagit à des situations humaines.

Extérieurement, il n'y a pas grand-chose pour distinguer Vector de Cozmo – ils ont en commun un corps semblable à un char avec un ascenseur miniature et des bandes de roulement – mais à l'intérieur, l'histoire est différente.

Un vecteur futuriste

"Les robots ne sont pas seulement utilitaires et fonctionnels, ils peuvent être amusants et conviviaux. Vous pouvez avoir des relations avec eux », a déclaré Palatucci, faisant un geste vers Vector. De l'aspect brillant et gai du petit robot, j'étais enclin à être d'accord.

Palatucci et moi étions en vidéoconférence avant le dévoilement de Vector – lui des bureaux de Anki à San Francisco, moi de New York. La discussion a porté sur la prolifération des haut-parleurs intelligents comme Amazon Echo, HomePod d'Apple et Google Home, qui, selon certains analystes, seront installés dans la majorité des foyers américains d'ici 2022.

"Il y a une grande explosion pour la première fois dans l'IA grand public – une révolution dans les assistants virtuels", a déclaré Palatucci. "Ces technologies ont évolué au point où elles ont un impact massif sur le marché. Il est facile de voir que nous sommes à peine en train de gratter la surface. "

Le potentiel inexploré était la force motrice de Vector, un robot lisse et diminutif doté d'une esthétique minimaliste mais résolument futuriste. Sous son extérieur poli, il y a plus de 700 composants, soit plus du double de la composition de Cozmo.

Le format compact de Vector se démarque dans un champ bondé de gros robots grandeur nature comme Jibo, Asus Zenbo et Temi, mais la décision a été très délibérée.

"Il y a une vallée étrange en robotique", a expliqué Palatucci. "Les gens sont plus hésitants et réticents face aux grosses machines. Lorsque vous les combinez avec des mouvements rapides, il y a un facteur d'inquiétude et la taille influe sur les attentes des gens quant à ce qu'ils peuvent faire. "

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Au lieu de cela, les ingénieurs d'Anki sont allés pour l'adorable, charmant et attachant.

"Le but de la conception était de créer quelque chose qui vivrait chez les gens 24 heures sur 24, 7 jours sur 7", a-t-il déclaré. "Nous avons découvert ce que les gens voulaient, c’était un compagnon de robot, alors [Vector] a tout ce dont un robot a besoin pour comprendre où il se trouve dans un environnement. Nous essayons de donner vie à [it] d'une manière qui soit émotive et expressive. "

Il faut beaucoup de technologie pour que Vector tique.

Le cœur de silicium du robot est un Qualcomm ADPQ8009, un système sur puce quad-core de 1,2 GHz doté d'un processeur intégré, d'une puce graphique et de coprocesseurs d'images à faible consommation. Il y a un écran IPS haute résolution à bord, et deux jeux de capteurs de lumière – un scanner laser à temps de vol à un point et quatre capteurs infrarouges orientés vers le bas – qui détectent les murs et les bords précaires du bureau. Parmi les autres fenêtres extérieures, on trouve une caméra HD avec un champ de vision de 120 degrés et un capteur capacitif, ainsi qu’un réseau de quatre microphones prenant en charge l’annulation du bruit, la radiogoniométrie et la formation de faisceaux.

La seule partie du matériel de l'équation, bien sûr. Le système d'exploitation conçu à partir de zéro de Vector utilise l'intelligence artificielle pour des tâches telles que la détection d'objets et la classification d'objets (en fait, un cœur de processeur leur est exclusivement dédié). La cartographie de localisation simultanée (SLAM) et les algorithmes de détection de trajectoire exécutés localement, sur robot, l'aident à contourner les obstacles. Et un moteur de reconnaissance vocale personnalisé lui permet de répondre aux commandes.

Convaincante expressive

C'est à travers la ménagerie de doodads et de gadgets que Vector s'exprime. L'écran est pour ainsi dire ses "yeux" – deux pupilles pixélisées s'allument lorsque sa caméra reconnaît un visage amical, et resserre sa frustration quand elle perd un des jeux auxquels elle sait jouer. Les microphones agissent comme des oreilles: dites une commande précédée de la phrase "hey, Vector", et elle source le graphique de connaissances stocké par Anki dans le cloud pour trouver la réponse.

Voice est en fait le principal moyen d'interagir avec Vector. Il existe une application pour smartphone qui associe le robot à un routeur local lors de la configuration initiale et exporte les photos prises avec la caméra Vector. Mais cela n’en est pas moins important – pour commencer la plupart des activités, il faut parler un mot ou une phrase.

Lors du lancement, Vector ne fera pas grand chose en termes de voix au-delà de la mise à l'heure et des questions sur la météo (nuages ​​de pluie et animations ensoleillées sur l'écran) et idées factuelles sur des personnes, des lieux et des choses réels . (Au moins quelques-unes de ces fonctionnalités sont alimentées par des tiers non divulgués.) Mais Palatucci a déclaré qu’elles ne sont que le début, notamment la reconnaissance musicale, l’intégration de caméras de sécurité, les notifications, les .

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«Nous avons exploré la possibilité d’introduire des interfaces tierces dans des robots et nous avons constaté que le fait d’avoir à dire un mot d’ordre [like ‘Alexa’ or ‘hey, Google’] était gênant et mécanique», me dit Palatucci. "Nous n'essayons pas de faire passer Alexa par Vector. Nous voulons qu’elle soit plus personnelle – plus émotionnelle. "

Les animations sont utiles à cet égard – beaucoup d'animations. Ils ont été conçus par une équipe de 12 personnes dirigée par Carlos Baena, un ancien animateur de Pixar avec 14 ans d'expérience en animation, et construit dans Maya d'Autodesk. C'est une suite de modélisation informatique qui permet aux animateurs d'affiner en temps réel les mouvements moteurs des Vecteurs, que la chaîne d'outils interne d'Anki traduit dans le monde physique.

"Quand ils frappent, ils peuvent voir le robot faire le même mouvement sur leur bureau. Cela leur permet de créer un comportement très expressif et nuancé ", a déclaré Palatucci.

C'est une pile puissante. Les animateurs ont un contrôle précis sur les degrés de liberté des moteurs et sur la possibilité de spécifier différentes vitesses, accélérations et trajectoires. Ils sont également capables de synchroniser ces mouvements avec des effets sonores – par exemple, une cacophonie de gazouillis robotisés, de roucoulements et de bosses.

Quoi qu'il en soit, l'animation de Vector n'était pas une promenade dans le parc – l'équipe a créé plus de 2 000 réactions uniques pour le petit robot. Assouplir le fardeau était quelque peu le système de vision d'Anki, qui exploite un réseau neuronal profond pour ajuster le regard des robots, rechercher des personnes et établir un contact visuel. (Par exemple, lorsque Vector rencontre une personne qu'il ne reconnaît pas, il se déplace nerveusement d'avant en arrière sur ses marches.)

Harcoding de ces comportements aurait été impossible, a déclaré Palatucci.

Certaines animations sont assez convaincantes. Lorsque Vector rencontre une personne qu'il ne reconnaît pas, il se propulse nerveusement dans ses marches; caresser son dos le fait plisser les yeux et ronronner avec satisfaction, comme un chat. D'un autre côté, le tenir haut au-dessus du sol l'incite à agiter frénétiquement son minuscule chariot élévateur, paniqué.

Vecteur à la maison

Selon Palatucci, l’un des facteurs qui différencient Vector des dizaines de projets de robots d’accueil à la maison qui ont fait l’objet d’un crash, c’est son prix. Lorsque Vector arrivera le 12 octobre, un simple bot, un cube lumineux interactif et un chargeur commenceront à 249 dollars, soit des centaines de dollars de moins que des robots comme Kuri et Jibo, qui coûtent plus de 500 dollars. (Vector Space, un accessoire ressemblant à un tapis qui donne à Vector "un perchoir pour observer n'importe quelle pièce" sera mis en vente en octobre pour 29 dollars.)

Ce serait peut-être encore une pilule difficile à avaler pour les gens qui attendent un robot intelligent qui changera d'ampoule, mais Palatucci dit qu'au moins initialement, Anki se concentre sur un marché de "passionnés de technologie". "Et" familles immersives ".

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C'est la raison pour laquelle Vector prend Kickstarter.

Cette année marque le lancement du Vector Insiders Club d'Anki, un groupe exclusif de crowdfunders qui seront parmi les premiers à recevoir Vector (à partir du 9 octobre) et auront l'opportunité de «contribuer au développement [its]». s'engager dans les 30 premiers jours de la campagne Kickstarter (se terminant le 6 septembre) aura un prix réduit (199 $ pour une unité et 399 $ pour deux unités) et l'accès à son kit de développement logiciel Python avant qu'il ne devienne accessible au public.

"Il y a des adopteurs précoces et il y a les" adopteurs précoces "de Kickstarter. Cette plate-forme est le meilleur moyen pour nous d’interagir directement avec cette audience technologique de pointe, pour laquelle Vector a été spécialement conçu », a déclaré Tappeiner. "Nous voulons que Vector arrive en premier chez les gens qui veulent nous aider à déterminer son avenir", a déclaré Tappeiner. "Cela inclut tout ce qui a trait à l’influence de son prochain ensemble de fonctionnalités sur l’accès au kit de développement logiciel de Vector et au bricolage de son impressionnant tableau technologique."

Les débuts de Vector ne marquent pas la fin de Cozmo – Palatucci a rapidement souligné qu'il s'agissait du jouet le plus vendu sur Amazon l'année dernière. Les deux produits coexisteront plutôt et continueront à voir des améliorations, des mises à jour et de nouvelles fonctionnalités plus ou moins simultanément. Il a souligné que depuis le lancement de Cozmo en 2013, 23 mises à jour gratuites, y compris une mise à niveau importante introduisant Code Lab, un mode de programmation visuelle basé sur Google et MIT, ont favorisé une communauté de plus de 15 000 développeurs.

"Cozmo concerne vraiment le divertissement et l'éducation", a-t-il déclaré. "Avec le vecteur, nous essayons vraiment de faire quelque chose avec tout le monde dans la famille."

Anki a beaucoup grandi depuis le lancement de Cozmo il y a deux ans. Son effectif s’élève à 203 personnes et a récemment clôturé un tour de table de 200 millions de dollars dirigé par JP Morgan, Andreessen Horowitz, Two Sigma et Index Ventures. Elle a vendu 1,5 million de robots à l’échelle mondiale et a enregistré un chiffre d’affaires légèrement inférieur à 100 millions de dollars l’an dernier.

Mais il a du pain sur la planche. Le laboratoire secret d'Amazon126, la division derrière Alexa, développerait un robot domestique doté de capacités avancées de reconnaissance vocale. Le robot chien Aibo de Sony possède une caméra qui identifie les visages amicaux et réagit de la même manière, tout comme Vector. Et Aeolus, un robot domestique grandeur nature qui a fait ses débuts au CES 2018, dispose de membres articulés et de caméras de détection d’objets lui permettant de faire des tours comme éponger un sol et saisir une canette de soda.

Mais rien de tout cela ne préoccupe Palatucci.

"C’est l’aboutissement de nombreux prototypes remontant à plusieurs années", at-il déclaré. "Nous sommes informés par beaucoup d’apprentissage que nous avons reçus en tant que société et c’est un grand pas pour nous."


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