Comment ProtonMail pousse les normes de confidentialité des e-mails

Les rumeurs de la mort de l'email ont été grandement exagérées. Alors que le canal de communication «séculaire» peut avoir de nouveaux rivaux, il montre peu de signes de ralentissement.

En 2017, les utilisateurs d'e-mails actifs se situaient à 3,7 milliards dans le monde, un chiffre qui devrait atteindre 4,1 milliards d'ici 2021, selon le cabinet d'études Radicati. L'année dernière, près de 270 millions de courriels ont été envoyés chaque jour, ce qui devrait augmenter de 4,5% à 280 millions en 2018. Les applications de messagerie et VoIP peuvent être populaires, mais le courrier électronique a toujours un rôle crucial à jouer. et dans le domaine B2B et B2C.

SendGrid, une plate-forme de distribution de courrier électronique bien financée, a été rendue publique à la Bourse de New York (NYSE) en novembre à 16 $ par action, et ses actions ont augmenté d'environ 75% par rapport à son IPO

Les capital-risqueurs continuent également de parier sur les startups d'email. Front a récemment levé 66 millions de dollars auprès de grands noms tels que Sequoia et DFJ pour développer sa plateforme de collaboration par e-mail, tandis que Sigstr a levé 5 millions de dollars pour un outil permettant aux entreprises de transformer des signatures électroniques en publicités.

Ailleurs, Google a mis à jour Gmail il y a quelques semaines en mettant l'accent sur la sécurité et la productivité. La semaine dernière, la société a annoncé une nouvelle fonctionnalité Smart Compose alimentée par intelligence artificielle pour une messagerie plus rapide. Microsoft a emboîté le pas avec un tas de nouvelles fonctionnalités pour Outlook.

Les gens peuvent se plaindre de l'e-mail et souhaiter qu'il soit envoyé au feu le plus ardent, mais tous les signes suggèrent qu'il est là pour rester. Cela ne veut pas dire que la technologie ne continuera pas à évoluer, cependant.

Dans ce contexte, une société suisse a fait des percées dans le domaine du courrier électronique au cours des dernières années en mettant la confidentialité au premier plan.

La naissance de ProtonMail

Fondée à Genève, en Suisse, en 2013, ProtonMail a été créée par Andy Yen, Jason Stockman et Wei Sun, chercheurs universitaires travaillant sur divers projets de physique des particules au CERN – où Tim Berners-Lee a créé le World Wide Web d'un siècle plus tôt.

ProtonMail promet à ses utilisateurs une confidentialité totale via le cryptage côté client, ce qui signifie que personne ne peut intercepter et lire vos courriels. Pas même ProtonMail lui-même.

Ci-dessus: Siège de Proton Technologies AG à Genève, Suisse

ProtonMail est apparu pour la première fois en mai 2014 avec son lancement public officiel sur le Web. (Incidemment, il a dû fermer les inscriptions peu de temps après en raison de la forte demande.)

Le mois suivant, l'entreprise lance une campagne de financement participatif Indiegogo dans le but d'amasser 100 000 $. Cependant, peu de temps après la campagne, PayPal a coupé le financement après s'être posé la question de savoir si ProtonMail était légal et avait "l'approbation du gouvernement pour crypter les emails", selon Yen. Après une fureur publique mineure, les restrictions ont été levées et la société a encaissé plus de 500 000 $. Plusieurs mois plus tard, ProtonMail a reçu une injection d'argent supplémentaire de 2 millions de dollars de Charles River Ventures (CRV) et de la Fondation Genevoise pour l'innovation technologique (FONGIT).

Après une série de lancements itératifs, ProtonMail a officiellement perdu sa marque bêta en mars 2016, se lançant dans le monde avec des applications mobiles Android et iOS.

Yen, qui est chef de la direction, est le seul membre de l'équipe fondatrice qui est toujours active dans la direction de l'entreprise.

Ci-dessus: Andy Yen: cofondateur de ProtonMail et PDG

Une curieuse facette de la trame de fond de ProtonMail est que le produit est souvent associé au CERN parce que, bien, le CERN est l'endroit où les fondateurs se sont rencontrés et ont développé le produit. Mais ce n'était pas un résultat direct d'un projet particulier sur lequel ils travaillaient à ce moment-là.

"J'étais en fait un chercheur travaillant sur la supersymétrie à l'expérience ATLAS au Large Hadron Collider", a déclaré Yen à VentureBeat dans une interview. "Donc, ProtonMail n'était pas du tout lié à mon sujet de thèse. Cependant, certains concepts tels que la conception de logiciels, les mathématiques et l'informatique à grande échelle ont été conservés. "

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Le CERN est peut-être mieux connu pour son travail dans le domaine de la physique, avec la découverte de particules de boson de Higgs qui a fait la une des journaux internationaux et le prix Nobel ces dernières années. Mais en tant que berceau du web, l'informatique joue également un rôle important dans son programme de recherche. Donc, à cet égard, ProtonMail était un produit de son environnement.

"Le CERN fait actuellement d'importantes recherches dans le domaine de l'informatique, de sorte que ma curiosité naturelle sur le sujet, ainsi que le grand nombre d'experts dans les environs avec lesquels j'ai pu discuter, ont donné naissance à cette idée". "Au départ, construire ProtonMail ne faisait que construire un outil que je voulais moi-même, et il s'est avéré que, après sa construction, des millions d'autres voulaient quelque chose comme ça."

La genèse de ProtonMail était un point culminant de facteurs plutôt qu'un moment précis de « a-ha » pour Yen et al., Et la fondation de l'entreprise est survenue à un moment où les mots «hacking» et « la surveillance "étaient rarement en dehors des gros titres des journaux mondiaux. Cela était en grande partie dû aux révélations de la NSA de dénonciateur d'Edward Snowden, qui ont donné la proéminence à un service email crypté appelé Lavabit que Snowden avait employé. Lavabit a rapidement été contraint de fermer ses portes à la suite des pressions exercées par les autorités américaines pour leur accorder un accès plus profond aux systèmes de Lavabit.

Lavabit se relance quelques années plus tard, peu après l'entrée de Donald Trump à la Maison Blanche, mais le paysage technologique s'est déplacé. Les gens étaient plus avertis de la surveillance, et les entreprises avaient pris note – à la fois Facebook Messenger et Facebook WhatsApp avait introduit le cryptage à la mi-2016. Et un an plus tard, Google a annoncé qu'il ne ciblerait plus les utilisateurs avec des publicités basées sur le contenu de leurs comptes Gmail. Cela ne concernait pas le cryptage, mais c'était une reconnaissance tacite que les gens devenaient de plus en plus sensibles à leur vie privée.

La fermeture de Lavabit en 2013 a été précédée par des injures, des mandats de perquisition et des citations à comparaître, incitant le propriétaire et opérateur Ladar Levison à déclarer [emphasis ours]:

Cette expérience m'a appris une leçon très importante: sans action du Congrès ni précédent judiciaire fort, je recommanderais fortement de ne pas faire confiance à leurs données personnelles à une entreprise ayant des liens physiques avec les États-Unis ]

Et c'est le monde que ProtonMail est entré en 2013, sauf qu'il détenait une carte maîtresse sur ses prédécesseurs et rivaux: les centres de données de ProtonMail sont basés en Suisse, et la loi suisse sur la vie privée est considérée comme la plus forte au monde. un gros argument de vente pour les clients potentiels. Mais au-delà de tout cela, ProtonMail se positionnait comme la plate-forme de messagerie électronique par excellence.

"L'idée de rendre le cryptage de bout en bout complètement automatisé et largement répandu n'avait vraiment pas été tentée auparavant, alors c'était vraiment excitant d'essayer de le faire", a déclaré Yen. "Il y avait aussi la réalisation que le World Wide Web lui-même s'était transformé en quelque chose de très différent de ce que ses créateurs voulaient. Avec les autoroutes de l'information, un appareil de surveillance massif construit par des sociétés privées et mal utilisé par les gouvernements, qui constituait une menace existentielle à la démocratie, et rien n'était fait pour inverser cette tendance. "

Protection des données

En mars, ProtonMail a été brièvement élevé dans le scandale de données Cambridge Analytica qui avait englouti Facebook – il est apparu que Cambridge Analytica avait utilisé ProtonMail en raison d'une autre de ses caractéristiques de sécurité de base.

Vous voyez, les plates-formes de messagerie cryptées ne sont utiles que lorsque les e-mails sont en transit entre les comptes. Rien n'empêche les informations sensibles de fuir par des techniques d'hameçonnage scrupuleuses ou une mauvaise hygiène des mots de passe. En tant que tel, ProtonMail offre une fonctionnalité d'expiration de courrier électronique qui permet à l'expéditeur de dicter la durée de visibilité d'un e-mail pour le destinataire.

Ci-dessus: ProtonMail: Définir un e-mail d'expiration

C'est comme Snapchat pour les utilisateurs d'e-mails: des messages éphémères que l'expéditeur contrôle. Mais ProtonMail va encore plus loin en permettant des messages cryptés avec des dates d'expiration aux utilisateurs non-ProtonMail aussi. Ainsi, si vous envoyez un e-mail à un utilisateur Gmail, par exemple, vous pouvez cliquer sur le bouton de cryptage et demander au destinataire d'entrer un mot de passe pour afficher le message.

Ci-dessus: Cryptage pour les utilisateurs non-Protonmail

Le destinataire peut deviner le mot de passe en fonction d'un indice que vous lui fournissez, ou vous pouvez lui envoyer le mot de passe complet via un autre moyen, tel que SMS.

Ci-dessus: Message crypté

Google a dévoilé une refonte majeure de Gmail il y a quelques semaines, et l'une des nouvelles fonctionnalités s'appuie fortement sur ce concept. Le «mode confidentiel» permettra aux utilisateurs de Gmail d'envoyer des courriels expirant automatiquement après une période déterminée, tandis qu'une fonction d'authentification à deux facteurs (2FA) en option exige que le destinataire saisisse un mot de passe pour le lire.

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Certains pourraient faire valoir que ProtonMail établit la norme pour la confidentialité des courriels, et que son nom devient de plus en plus imbriqué dans les principales nouvelles, il va probablement recueillir plus d'utilisateurs aussi. À la suite de la victoire de Donald Trump aux élections américaines en 2016, un certain nombre de services de messagerie VPN et cryptés ont signalé une hausse des téléchargements, y compris ProtonMail. L'association Cambridge Analytica a-t-elle eu un impact positif cette fois-ci?

"Comme nous devenons plus populaires, nous nous retrouvons aussi avec des utilisateurs plus importants", a déclaré Yen. «Récemment, certains des utilisateurs identifiés par les médias comprennent la Maison Blanche et Cambridge Analytica, et bien sûr, une telle couverture entraîne des pics d'inscriptions à court terme. Cependant, ce sont les grandes tendances qui stimulent vraiment la croissance à long terme. "

Ces tendances incluent la détérioration des cadres juridiques dans certains pays en ce qui concerne la liberté d'expression et les régimes oppressifs, ce qui pousse les gens vers des outils de communication axés sur la vie privée. En outre, une prise de conscience croissante des modèles d'entreprise basés sur la publicité et les implications qu'ils ont pour les données personnelles. "Le scandale sur Facebook en était un bon exemple, et cette prise de conscience croissante des consommateurs pousse davantage d'entre eux à rechercher des services qui placent la vie privée au premier plan", a ajouté Yen.

En parlant de …

L'affaire

Un mantra souvent répété par les défenseurs de la vie privée concernant les services en ligne est que si vous ne payez pas pour le produit, vous êtes le produit. Ce problème a repris sa place à la suite de la récente débâcle sur la vie privée de Facebook, bien que Facebook affirme que ses utilisateurs ne sont certainement pas le produit. Quelle que soit votre position sur la question, il ne fait aucun doute que si vous payez une entreprise pour ses marchandises, alors vous êtes – à tout le moins – moins d'un produit. Vous payez de l'argent, l'entreprise vous donne un produit. Simple.

ProtonMail s'est donné beaucoup de mal pour expliquer comment il est plus sécurisé que Gmail, mais il se résume à une chose: avec ProtonMail, vous possédez et contrôlez vos données, alors que chez Google vos données sont la monnaie avec laquelle vous "payez" pour ses services.

ProtonMail offre un service gratuit, mais il a des restrictions majeures sur des choses comme la capacité de stockage et le nombre de dossiers que vous pouvez créer – il s'agit plutôt d'une carotte et d'un bâton pour vérifier le service et passer à un de ses régimes payés, qui commencent à 5 $ par mois.

Ci-dessus: ProtonMail: Prix

Certains des plans payants peuvent être plus attrayants lorsqu'ils sont juxtaposés à la poussée de l'entreprise au-delà des courriels.

Au-delà du courrier électronique

Bien que ProtonMail déploie régulièrement des mises à jour de son service de messagerie principal, y compris la prise en charge de 2FA, Tor, des contacts cryptés, un nom de domaine plus court et des clients de messagerie bureautique, il se diversifie également. L'année dernière, la société a lancé un service de réseau privé virtuel (VPN) autonome appelé ProtonVPN, disponible gratuitement (avec limitations) ou souscrit séparément. Cependant, ceux qui souscrivent à un plan «visionnaire» ProtonMail à 30 $ par mois / 288 $ par année obtiennent gratuitement le ProtonVPN complet . Et cela indique où ProtonMail se dirige.

Ci-dessus: ProtonVPN

L'effondrement du courrier électronique a été prédit pendant des décennies, mais – comme nous l'avons noté plus tôt – il continue d'aller fort. ProtonMail a construit son activité sur la base que le courrier électronique continuera à prospérer; Cependant, il explore des entreprises complémentaires qui y contribuent. Il ne veut pas être un poney à un coup.

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"La mort du courrier électronique a été prédite depuis le milieu des années 90, et chaque fois que l'email a survécu et nous pensons que le courrier électronique continuera à survivre", a déclaré Yen. "En étant pleinement fédéré, c'est en fait le système de communication le plus populaire jamais conçu et ne peut jamais être monopolisé. En tant qu'entreprise, nous ne sommes pas seulement des courriels, mais les incursions dans les VPN et autres secteurs ne sont pas aléatoires, mais font partie de notre stratégie à long terme visant à offrir aux consommateurs et aux entreprises un choix sûr et privé. produits de productivité qui existent aujourd'hui. "

Qu'est-ce que cela signifie exactement en termes de feuille de route? Une prochaine étape évidente pour ProtonMail serait de se diriger là où tous les enfants cool accrochent: la terre des applications de messagerie. Yen n'était pas engagé sur ce point précis, mais il ne l'a certainement pas exclu. Ce que nous pouvons nous attendre à voir, cependant, ce sont des produits similaires à ceux qui ont vu le jour aux côtés de Gmail, tels que les services de stockage en nuage et les outils de productivité.

"À cet égard, nous suivons en grande partie les demandes de notre communauté", a déclaré Yen. "À court terme, cela signifie" Calendrier et Drive ", mais à long terme, je pense que nous couvrirons beaucoup plus que cela."

Nous pourrions donc aboutir à une entreprise qui inclut toutes sortes de produits basés sur le cloud, similaires à G Suite, disponibles séparément ou via un seul abonnement groupé. Une telle configuration permettrait également à ProtonMail d'attirer plus de clients, en particulier de la fraternité d'affaires que la société courtise déjà avec son niveau d'abonnement professionnel qui offre des contrôles de compte d'administration centralisés.

ProtonMail ne divulguerait aucun client, mais a dit qu'il y a des «dizaines de milliers» d'entreprises qui utilisent le service, couvrant plusieurs industries. "Les utilisateurs vont des gouvernements aux Fortune 500 en passant par les ONG travaillant sur le terrain", a déclaré M. Yen. "Cela montre vraiment qu'une augmentation de la sécurité en ligne est nécessaire dans un large éventail de secteurs."

Un jeu de nombres

Aujourd'hui, ProtonMail revendique plus de 5 millions d'utilisateurs, bien que Yen ne révélerait pas combien de ceux-ci sont sur un plan libre. Il compte également plus de 50 employés à travers le monde – dont 80% vivent en Europe.

ProtonMail a recueilli relativement peu de financement externe par rapport à d'autres startups, ce qui fait qu'il est moins pressé de poursuivre une grande sortie. De plus, l'entreprise est déjà rentable, ce qui est de bon augure pour l'avenir. "La rentabilité est une question de sécurité et de fiabilité", a ajouté M. Yen. "Nous conservons également des réserves importantes en cas de dépenses imprévues."

Cependant, pour financer une expansion majeure peut nécessiter beaucoup plus d'argent, c'est pourquoi il envisage de prendre plus de liquidités extérieures – mais Yen a déclaré que le modèle VC n'est probablement pas le meilleur ajustement pour ses fins. "Nous devrons innover dans ce domaine", a-t-il déclaré. "Nous sommes en train d'examiner cela, mais nous n'avons pas encore pris de décision finale."

La société reste contrôlée par ses employés et prévoit maintenir l'indépendance de la société.

Pour l'instant, les serveurs de ProtonMail restent entièrement en Suisse, mais au fur et à mesure que l'entreprise se développe, l'entreprise peut devoir étendre sa présence ailleurs. "Nous envisageons également d'ajouter des centres de données au sein de l'UE car nous avons reçu des demandes de certains de nos clients européens", a ajouté Yen.


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