La fusion 5G de T-Mobile et de Sprint est nécessaire pour eux, et bonne pour nous

La plupart des rapports sur l'acquisition de Sprint par T-Mobile se sont concentrés sur la taille de la transaction de 26 milliards de dollars et le fait que deux rivaux plus petits et plus faibles se combinent pour devenir un concurrent viable de Verizon / AT & T. Mais en tant qu'expert 5G de VentureBeat, cet accord m'a frappé pendant des mois comme pratiquement nécessaire pour les entreprises. Malgré leurs promesses venteuses, je n'ai pas été convaincu que Sprint ou T-Mobile était pleinement prêt pour la bataille à venir sur la 5G. Sur la base de ce que j'ai entendu au cours de la journée passée, cependant, je pense que la société fusionnée et ses clients vont être en pleine forme.

En même temps que les manchettes ont été dominées par l'excitation internationale «de la course à la 5G», les derniers mois ont révélé de nombreuses questions sur les réalités de la construction de réseaux 5G. Les transporteurs à travers l'Europe et l'Asie ont ouvertement demandé s'ils pouvaient initialement se permettre de construire des réseaux 5G ou de commercialiser de nouveaux services pour justifier les investissements. Les gouvernements de la Chine, de la Corée du Sud, du Canada et de l'Australie se sont impliqués dans la coordination de la construction de réseaux 5G pour réduire les déchets et accélérer les déploiements pour les transporteurs. Il est clair que le déploiement de la 5G ne sera pas facile pour les plus petits joueurs, et même pour les plus grands.

Réalités 5G

Ni T-Mobile ni Sprint n'étaient dans une position intenable pour aller de l'avant, mais en dépit de leurs affirmations individuelles selon lesquelles ils offriraient de vrais réseaux 5G nationaux avant AT & T et Verizon, ils avaient encore beaucoup à faire.

Avant la fusion, chaque société a annoncé son intention d'aller dans une direction différente sur 5G de l'industrie en général. T-Mobile a choisi de se concentrer sur un réseau 5G basse fréquence 600MHz, tandis que Sprint a déclaré qu'il construirait un réseau 5G 2,5GHz à bande moyenne, car les entreprises possédaient déjà les spectres radio nécessaires aux États-Unis pour y démarrer. Les entreprises envisagent maintenant de passer à la 5G sur les bandes 600 MHz et 2,5 GHz, tandis que les concurrents – et les opérateurs du monde entier – prévoient des services 5G principalement sur les ondes millimétriques 28 GHz et les bandes 3,5-3,9 GHz.

On ne sait pas comment cela va se passer avec les fabricants de matériel 5G, mais les antennes des appareils T-Mobile et Sprint 5G peuvent être très différentes de celles des appareils AT & T et Verizon 5G. Cela pourrait très bien se passer si les ondes millimétriques s'avèrent problématiques, ou très mauvaises si les fabricants de combinés ne veulent pas gaspiller les ressources d'ingénierie 5G répondant aux besoins particuliers de T-Mobile. L'incitation majeure à participer est la nouvelle taille de T-Mobile: 127 millions de clients, contre 141 millions d'AT & T et 150 millions de Verizon. C'est assez de clients pour les grands fabricants de se soucier, et c'est certainement plus facile que de faire deux téléphones distincts pour deux réseaux distincts.

Dans les meilleures circonstances, le service 5G proposé par T-Mobile et Sprint devrait être plus lent que celui de leurs concurrents, mais aussi plus largement disponible, en particulier dans les zones historiquement mal desservies. Il peut également faire mieux à l'intérieur que 5G basé sur une onde millimétrique.

Pour les ingénieurs comme pour les clients, ce n'est pas seulement les fréquences radio supportées qui sont importantes pour la 5G – c'est leur omniprésence. À l'heure actuelle, AT & T et Verizon se sont engagés à déployer les premières 5G dans seulement quelques villes, laissant la plupart de leurs clients se rabattre sur les réseaux 4G jusqu'à ce que la 5G devienne disponible en 2019 ou 2020. Si un nouveau service dépend de 5G, comme voitures autonomes connectées, elle ne sera pas disponible pour les clients d'un transporteur sur un marché donné jusqu'à ce qu'un transporteur ait spécifiquement construit des tours 5G là-bas … ce qui pourrait poser problème pour quelque chose d'aussi mobile qu'une voiture. Si T-Mobile et Sprint n'avaient pas accepté de fusionner, leurs capacités individuelles limitées à atteindre des milliers de villes auraient vraiment entravé leurs déploiements «nationaux» 5G, et donc la viabilité des services mobiles 5G-dépendants.

Réalités 4G / 3G héritées

L'intégration des réseaux hérités des entreprises pourrait également être difficile, car ils ne sont pas entièrement compatibles entre eux. Sprint a construit un réseau 4G médiocre soutenu par la technologie CDMA impopulaire. T-Mobile a construit un très bon réseau 4G soutenu par la technologie GSM, mais avec des lacunes de couverture importantes que les clients doivent remplir avec des amplificateurs de signal à domicile et des unités de cellules personnelles.

Dans un monde idéal, T-Mobile et Sprint seraient en mesure de combiner leurs réseaux existants avec un seul interrupteur, permettant aux clients d'accéder à n'importe quelle tour. Mais entre les différences de fréquence radio, les différences CDMA et GSM, et divers défis d'ingénierie réseau et de test de périphériques, la réalité de rassembler leurs ressources est beaucoup plus difficile que cela.

La seule bonne nouvelle possible est que ces entreprises parlent de fusion depuis si longtemps que leurs dirigeants et ingénieurs envisagent sûrement l'intégration depuis un moment. Peut-être ont-ils des mesures à prendre si la fusion est terminée. Mais en se basant sur l'histoire passée, je serais prêt à parier que T-Mobile envisage sérieusement de sevrer les clients Sprint de leurs appareils CDMA en faveur d'un matériel GSM plus largement compatible. Cela ne laissera que Verizon pour piloter le drapeau de la CDMA aux États-Unis, une situation à laquelle personne ne pleurera.

Les perspectives de la compétition

Comme toute entreprise qui envisage une fusion potentiellement litigieuse qui nécessitera l'approbation du gouvernement, T-Mobile considère que son acquisition de Sprint est aussi importante pour la concurrence. "Les clients actuels de T-Mobile et de Sprint bénéficieront d'une vitesse, d'une couverture et d'une performance accrues au fur et à mesure de la combinaison des réseaux des deux sociétés", ont-ils déclaré. "Ce n'est pas un cas d'aller de 4 à 3 entreprises sans fil. Il y a maintenant au moins 7 ou 8 grands concurrents sur ce marché convergent. »Ils affirment également que la fusion créera plutôt que d'éliminer des emplois.

Bien que je voie normalement que ces sortes de promesses post-fusion ne sont pas susceptibles de s'avérer exactes, je pense généralement que T-Mobile est correct ici. Sprint est un concurrent faible depuis longtemps, et sa contribution globale à l 'industrie cellulaire américaine a été, au mieux, un petit effort dans le sens de la baisse des prix. Mais étant donné la médiocrité de son réseau 4G, tous ses plus grands concurrents savaient qu'ils n'avaient pas vraiment besoin de faire correspondre les offres de Sprint, car ils offraient une expérience client supérieure. Sprint a tout sauf donné le service 4G pour fidéliser les clients, et quand l'entreprise a envisagé la 5G, elle a ouvertement déclaré qu'elle devrait augmenter les prix au niveau actuel de ses concurrents.

Avec le départ de Sprint, ses clients soucieux de la performance seront probablement mieux ou mieux desservis par T-Mobile, ce qui a exercé une pression significative sur les prix et les réseaux sur les plus gros concurrents. Ses clients les plus soucieux des prix auront toujours des options entièrement viables comme Cricket et Virgin Mobile. Les points de vente T-Mobile et Sprint qui valent la peine d'être conservés connaîtront probablement une légère hausse des clients et, sur la base des bons résultats du réseau et du service client de T-Mobile, une plus grande satisfaction globale.

Je suis enthousiasmé par cette fusion, qui semble attendue depuis longtemps et qui, je l'espère, ne sera pas indûment retardée par les organismes de réglementation. Compte tenu des transformations massives que la 5G est sur le point de déclencher dans le monde connecté, consolider l'industrie cellulaire américaine avec trois concurrents tout aussi solides et viables pourrait difficilement arriver à un meilleur moment. Nous garderons un œil sur chaque développement majeur alors que le processus de fusion T-Mobile / Sprint se poursuit.


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